Vidéo réalisée à partir des données télémétriques de l'EDL

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Contrairement à ce que l'on pourrait penser, l'image ci-contre n'est pas tirée du magnifique film officiel en images de synthèse qui illustre la mission des Mars Exploration Rover. En utilisant les données télémétriques émises pendant l'atterrissage, et relayées à la Terre par la sonde Mars Global Surveyor (dont l'orbite avait été modifiée pour lui permettre de survoler le site d'atterrissage au moment précis de l'arrivée de Spirit), les ingénieurs ont reconstitué les 30 dernières secondes de l'atterrissage. Le résultat est une vidéo d'un réalisme criant, qui montre ce qu'il s'est exactement passé à la surface de Mars lorsque Spirit a atterri.

Comme vous pourrez le constater en visionnant la vidéo, Spirit a été accueilli par de belles sautes de vent, et dans les derniers instants le pauvre rover a été quelque peu ballotté. Au cours de la descente, une rafale de vent horizontale a été contrebalancée par l'allumage de l'une des rétrofusées TIRS. Sans ces fusées d'appoints, le vent aurait incliné le bouclier arrière et les rétrofusées RAD, ce qui aurait eu pour effet de déporter latéralement l'atterrisseur à grande vitesse, avec tous les risques que cela comportait.

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Crédit photo : © NASA/JPL/Analytical Mechanics Associates

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